“Doc. Edgerton”. Yousuf Karsh (1983)

Harold E. Edgerton (1903-1990), nacido en el estado de Nebraska EUA, a temprana edad se inició en el campo de la Fotografía, encausado por uno de sus tíos. Estudió Ingeniería Eléctrica y se graduó en 1925, en 1926 ingresó al Instituto Tecnológico de Massachusetts donde inició sus trabajos sobre estroboscopia. Dentro de sus muchos talentos es reconocido como ingeniero, educador, explorador y fotógrafo. Es considerado como el padre del flash electrónico, en el ámbito fotográfico.

Edgerton supuso la ventaja que brindaría a los fotógrafos contar con una unidad de destello de luz portátil que permitiera una gran cantidad de destellos, recordemos que las unidades de flash de la época utilizaban una bombilla (foco) por disparo, por lo que los fotógrafos debían cargar con una cantidad considerable de focos, el flash electrónico permite que su lámpara destelle una gran cantidad de veces sin necesidad de ser reemplazada.

En sus inicios en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), inició trabajando con el estroboscopio para estudiar el movimiento de mecanismos en maquinaria, el estroboscopio emite breves destellos repetitivos de luz espaciados a tiempos constantes, lo que permite ver una parte de la acción, con lo que pareciera que, por un breve momento, el suceso se “congelara” en el tiempo, lo que permite ver con detalle el suceso en momento preciso. Edgerton aplicaba esta técnica por ejemplo para ver el trabajo de los engranes en maquinaria pesada.

Edgerton visualizó que el estroboscopio no sólo era útil para brindar datos en el campo de la investigación, podía ser utilizado también como herramienta dentro del medio del espectáculo. Para esto, inició a captar bailarines a medio salto y posteriormente a gran variedad de objetos en movimiento, hombre inquieto no perdía oportunidad en mostrar y producir su trabajo, de modo tal que aplicaba la técnica fotográfica de flash electrónico para congelar movimiento tanto de objetos comunes, hasta deportistas, razón por lo que es considerado como uno de los grandes impulsores de la fotografía de “alta velocidad y de stop action”.

Su afición a la fotografía le conlleva a conocer a profundidad la técnica del proceso fotográfico y aplica la técnica conocida como fotografía de “obturador abierto”, ésta consiste en mantener el obturador de la cámara fotográfica abierto, en una habitación obscura y en el momento preciso, producir el destello de luz que iluminará al sujeto fotográfico, con lo que se logra congelar en el tiempo el momento preciso de una acción. De este modo, Edgerton obtiene, entre otras, la famosa imagen “Coronet” la imagen de la gota de leche en forma de corona al estrellarse sobre un plato.

Algunos de sus conocidos mencionan que Edgerton nunca se consideró un artista, sin embargo, la comunidad artística lo ha distinguido en diversas ocasiones, por ejemplo, su famosa fotografía de la corona de leche, elegida para ser expuesta originalmente en el museo de Arte Moderno de Nueva York en 1935, o bien, su participación en la película “Quicker than a wink!” (¡Más rápido que un guiño!), película en la que participó invitado por la Metro Goldwyn Mayer (MGM) en 1940, cinta galardonada por la academia en Hollywood.

Edgerton no sólo produjo una cantidad de imágenes de gran sentido estético, la aplicación de la fotografía estroboscópica abrió brecha para nuevas maneras de estudiar entre otras la dinámica de fluidos, corrientes de aire y funcionamiento de las máquinas. Durante la Segunda Guerra Mundial, el gobierno de los Estados Unidos, a través del Coronel George Goddard (1889 – 1987) solicitó a Edgerton el diseño de un artefacto que permitiera a la fuerza aérea de ese país, realizar acciones de reconocimiento aéreo nocturno, por lo que Edgerton diseña y desarrolla un flash electrónico tan potente como para cubrir las necesidades de iluminación para tal fin.

“Cutting the Card Quickly”. Harold E.
Edgerton (1964).

En conjunto con Kenneth Germeshausen (1907 – 1990) y Herbert Grier (1911 – 1999), exalumnos de Edgerton, transcurrieron años de colaboración conjunta, y proponen reemplazar las lámparas de mercurio por las de gas argón, con lo que se obtiene un destello más luminoso, para 1939 en conjunto con la empresa Kodak, desarrollan un estrobo para fotógrafos profesionales, el Kodatron.

A fines de la Segunda Guerra Mundial (1947), la llegada de contratos gubernamentales les impuso la necesidad de conformarse en una empresa, por lo que fundan la compañía EG&G, que entre otras comisiones, trabajó para la Comisión de Energía Atómica de los EUA por lo que tuvieron que diseñar una cámara fotográfica capaz de fotografiar una explosión nuclear, además fabricaron luces estroboscópicas utilizadas tanto en pistas de aeropuertos, faros marítimos e incluso fotocopiadoras.

Para 1952, Jacques Yves Cousteau (1910 – 1997) contacta a Edgerton en el MIT, en busca de ayuda para solventar los avatares que la fotografía submarina representaba en la época, por lo que planean una expedición a la costa francesa, esto sólo representa el inicio de los trabajos sobre fotografía submarina para Edgerton, desarrollando tanto estuches para cámaras como unidades de flash submarinos. Estos trabajos también inspiraron a Edgerton para diseñar el sonar de barrido lateral, lo que revolucionó, entre otros, el campo de la arqueología submarina.

Desde 1927, Edgerton enseñó y dirigió investigaciones en el MIT, donde se convirtió en uno de los profesores más memorables, a quien sus colegas llamaban Doc Edgerton. Pese a la cantidad de reconocimientos recibidos en diversas áreas del quehacer humano, Edgerton se consideraba antes que nada un profesor, posterior a su fallecimiento se abrieron dos centros de investigación para honrar su memoria, uno en el MIT y otro en Aurora, cuya misión principal es llevar a cabo, lo que Edgerton consideraba su trabajo más importante, la enseñanza.

Durante su vida Edgerton obtuvo docenas de patentes por sus invenciones, fue distinguido con gran cantidad de reconocimientos dentro de los que destacan la medalla Nacional de Ciencia en 1973 y la adición de su nombre en el Salón de la fama de Inventores en 1986. También es ampliamente reconocido por su trabajo fotográfico, algunas de sus imágenes son consideradas íconos del siglo XX como la fotografía de una bala atravesando una manzana. Sus trabajos de fotografía estroboscópica ilustraron fenómenos científicos de tal manera que el registro fotográfico del momento fue comprensible para millones de personas.

Referencias:

  • Edgerton. (12/Dic/2018). Harold E. Edgerton in World War II. Recuperado de http://web.mit.edu/6.933/www/Fall2000/edgerton/www/main.html
  • Edgerton Center. (12/Dic/2018). About Doc Edgerton. Recuperado de https://edgerton.mit.edu/about/about-doc-edgerton
  • Vandiver, K. & Kennedy, P. (2005). Harold Eugene Edgerton (1903–1990), National Academies Press , 86, 2 – 23.
  • Varios (1979). Enciclopedia Práctica de la Fotografía. Barcelona: Salvat S.A.

Imágenes:

  • aCurator Magazine. (20/Dic/2018). Harold Edgerton by Yousuf Karsh. Recuperada de http://acurator.com/blog/2015/04/harold-edgerton-by-yousuf-karsh.html
  • The Museum of Fine Arts, Houston. (26/Dic/2018). Cutting the Card Quickly. Recuperada de https://www.mfah.org/art/detail/32945?returnUrl=%2Fart%2Fsearch%3Fshow%3D50%26classification%3DPhotographs%26onView%3DTrue%26page%3D2

Sitios recomendados:

Video sobre fotografía de alta velocidad (en inglés) (5:22).  “Milk Drop: Behind Harold ‘Doc’ Edgerton’s Photo & High-Speed Photography | 100 Photos | TIME”